December 3rd, 2005

eyes black and white

My mouth washed / Pan sur le bec

Ulrich Hobelmann remarks that in my article Public Goods Fallacies (and hence the essay Government is the Rule of Black Magic from which it is excerpted), I had misattributed to Ambrose Bierce's The Devil's Dictionary the following quip:

Majority, n.: That quality that distinguishes a crime from a law.

Well, I had wrongly jumped to conclusion from the proximity and similarity of the quote to other funny definitions by Bierce, and I hadn't deigned to double check the link I had provided myself. The quip is no quote from there, and Google doesn't obviously find any attribution to what I found in the Linux fortune(6) files. Mea Magna Culpa.

Making wild generalizations is a good thing; it is the very process of imagination by which any science progresses; but the necessary counterpart of an idea generator, as good as it may be (and good yields are still infinitesimal), is a sturdy crap detector. (OK, Google finds only my blog for this formula, that I derived from Vernor Vinge's A deepness in the sky, and who knows where is the origin of this traditional AI model.) And the bullshit filter part of my mind seems to be lacking, at times. From now on, I will try to systematically devise tests for the conjectures I make, before I may jump to conclusion.

It isn't enough to say: I was mistaken; one must say how one was mistaken. -- Claude Bernard

 

Ulrich Hobelmann me fait remarquer que dans mon article Public Goods Fallacies (et donc dans l'essai L'État, Règne de la Magie Noire dont il est extrait), j'ai attribué à tort au Dictionnaire du Diable de Ambrose Bierce l'aphorisme suivant:

Majorité, n. f.: Cette qualité qui distingue un crime d'une loi.

Eh bien, j'ai trop hâtivement déduit cette attribution de la proximité et similarité de cette citation avec d'autres définitions amusantes de Bierce, et j'ai manqué aux vérifications les plus élémentaires avec le lien même que j'offrais. Mon attribution était erronée, et Google ne permet pas de trouver facilement une attribution à ce que je trouvai initiallement dans les fichiers du programme fortune(6) de Linux. Mea Magna Culpa.

Pouvoir faire des généralisations rapides est une qualité; c'est par l'imagination de telles généralisations que toute connaissance avance; mais la contrepartie nécessaire d'une génération d'idée, aussi bonne soit-elle (et même les bons rendements sont infinitésimaux), est un solide filtre à conneries. (Bon, Google ne trouve que mon propre blog pour cette formule, que j'ai reprise à A deepness in the sky de Vernor Vinge, et qui vient originellement de dieu sait quel modèle traditionnel d'IA.) Or, trop souvent, mon détecteur de bêtise semble ne pas fonctionner correctement. Dorénavant, j'essaierai d'effectuer systématiquement des tests pour toute conjecture que je ferai, avant de sauter aux conclusions.

Il ne suffit pas de dire: je me suis trompé; il faut dire comment on s'est trompé. -- Claude Bernard